말은 사람의 감정을 어떻게 느낄 수 있을까?

2019년 11월 24일

동물의 왕국 전체에서 말처럼 우아하고 아름다운 동물을 찾기란 어려울 것이다. 실제로 말의 성격은 보기보다 훨씬 고귀하다. 특히 말의 능력 중 하나는 사람의 감정을 느낀다는 것인데, 과연 말은 사람의 감정을 어떻게 알아챌 수 있을까?

기원

수 세기 동안 사람은 합리적인 지능을 가진 유일한 종으로 알려져 왔다. 하지만 기술 발전으로 인해 수의학이 동물 본능의 감각과 인지 능력을 증명할 수 있게 되면서 모든 건 이제 바뀌게 되었다.

고전 신화 이래로 일부 동물들은 그 감각적 능력으로 인해 마법의 기운을 띄고 있다고 알려져 있다. 또 시골에 사는 사람들은 개가 두려움의 냄새를  맡고, 말이 사람의 감정을 느낄 수 있다는 사실을 이미 알고 있다.

말은 우리가 어떻게 느끼는지 알 수 있을까?

너무 많은 가설 때문에 사람들은 스스로 물을지도 모른다. 과연 과학은 말이 사람의 감정을 읽을 수 있다는 사실을 증명할 수 있을까? 아니면 그것은 단지 이 동물에 대한 사람의 믿음일 뿐일까?

감정을 느낀다는 게 가능할까?

먼저, 사람들은 많은 다른 포유류들이 같은 종의 다른 동물에게 공감을 보여줄 수 있다고 생각한다. 돌고래에 관한 성공적인 연구들은 이 주제에 중요한 신뢰성을 부여했다. 동시에 다른 종들을 연구하기 위한 길도 열리게 되었다.

지난 수십 년 동안 개가 주인에게 줄 수 있는 공감에 대한 우리의 이해는 크게 발전했다. 그러나 최근의 과학 연구는 말의 사회적 기술에 초점을 둔다.

말이 다른 말, 개, 당나귀 및 노새에게 공감을 보이는 것을 관찰하는 일은 어렵지 않았다. 또한, 말은 표정과 주변의 특정 소음을 이해할 수 있다.

이 정보는 말에게 진전된 감각 능력이 있음을 보여준다. 그러나 과학자들은 여전히 말이 사람의 여러 감정에 직면했을 때의 반응을 발견하고 비교하는 방법을 찾지 못했다.

말이 사람의 감정을 느낄 수 있다는 과학적 증거가 있을까?

현재 과학자들은 말이 매우 민감하고 사람과 정서적 유대를 형성할 수 있다는 사실을 알고 있다. 그러나 과학자들이 말이 사람의 감정을 느끼는 능력을 갖추고 있다는 사실을 실제로 확정하기 전에 배울 수 있는 점들이 매우 많이 있다.

다행인 것은, 많은 과학적 연구가 사람의 감정을 느끼는 것과 관련하여 말의 수준을 개와 같은 수준으로 보고 있다는 사실이다. 

완료된 연구

이러한 연구 중에는 서식스 대학(The University of Sussex)에서 수행된 연구 프로젝트도 포함된다. 이 연구는 다양한 사람 표정에 대한 말의 반응을 분석했다.

말에게 친근한 얼굴이 보였을 때, 그들은 눈에 띄는 생리학적 변화 없이 사교적이고 침착해 보였다. 그러나 말이 화난 얼굴을 봤을 때는 그들의 심박수가 증가하고 머리를 돌려 왼쪽 눈으로만 그 표정을 바라보았다.

말의 표정과 그 의미

포유류의 왼쪽 눈은 자극을 뇌의 오른쪽으로 직접 전달한다. 이곳은 바로 반응을 일으키기 위한 정보가 처리되는 곳이다. 이는 말이 더 혼란스러운 표정을 봤을 때 그 즉시 왼쪽 눈으로 그 얼굴을 바라본 이유를 설명해 준다.

말의 얼굴 표정과 그 의미 

대중문화에서, 말의 왼쪽 눈은 ‘사악한 눈’을 의미한다. 사람들은 그것이 동물이 위협을 느낄 때 사용하는 협박 기법이라고 생각한다. 즉, 이 눈은 자기방어 메커니즘으로 작용한다.

말들은 행동과 상호작용하는 방식을 부정적으로 바꿈으로써 불안감을 나타낸다. 그래서 위험을 감지하면 말은 머리를 돌리거나 낮춰서 땅을 바라본다.

서식스 대학의 연구를 통해 수집된 정보를 기초로 볼 때 이러한 유형의 행동은 말이 감정을 감지하는 능력이 높다는 사실을 증명할 수 있다.

반응 분석

지금까지 연구된 모든 실례는 유사한 반응을 보여주었다. 따라서, 이 결과는 훈련된 동물과는 관련이 없다. 말은 한 종으로서 진화해 나가는 과정에서 사람의 감정을 감지하고 또 사람과 공존할 수 있는 능력을 개발해 왔다.

연구들에 따르면, 다양한 사람의 표정에 대한 반응은 말이 사람의 감정을 느낄 수 있음을 입증하는 핵심적 요소라고 한다. 그러므로 이는 이 본능이 인지 지능의 한 형태라는 사실을 밝혀내기 위한 출발점이 될 수도 있다.

과학적 또는 문화적 발달과 상관없이, 동물의 행동에 주의를 기울이는 건 아주 가치 있는 일이다. 말이 사람의 감정을 느낄 수 있다면 그들은 우리가 감정적 지능과 인식을 발전시키는 데 도움을 줄 수 있다.